Глухие «астронавты»

В конце 1950-х годов, когда НАСА было ещё молодой организацией, одной из самых больших проблем, которые стояли перед ним, было выяснить, возможен ли полёт человека в космос. Учёные не знали последствий длительной невесомости для человеческого организма, а также того, способна ли морская болезнь препятствовать космическим полётам и подвергать опасности экипажи.

Чтобы проверить, как тело может отреагировать на суровые условия космического полёта, НАСА нужны были люди, невосприимчивые к морской болезни. И для этого они обратились в Колледж Галлодет (ныне называемый Университетом Галлодет), который специализируется на обучении людей с дефектами слуха. НАСА привлекло одиннадцать студентов этого учебного заведения и в течение почти десяти лет подвергало их самым жестоким экспериментам. Они вошли в историю как «Одиннадцать галлодетов».

В условиях отсутствия гравитации большинство людей сталкиваются с тошнотой, потому что органы равновесия, расположенные во внутренних ушах, больше не могут воспринимать сигналы, позволяющие нам определить, где верх, а где низ. Когда этот жизненно важный сенсорный сигнал исчезает, мозг становится дезориентированным, вызывая тошноту и позывы к рвоте. То же самое чувствуют пассажиры корабля в бурном море.

Все одиннадцать студентов, кроме одного, потеряли слух из-за менингита, которым переболели в детстве. Эта вирусная инфекция обычно поражает спинной и головной мозг, но может быстро распространиться на другие части тела, такие как внутреннее ухо. Она повреждает улитку, что приводит к постоянной потере слуха. Повреждение вестибулярной системы внутреннего уха сделало «Одиннадцать галлодетов» невосприимчивыми к морской болезни и, таким образом, идеальными кандидатами для экспериментов, связанных с космосом. Однако отсутствие слуха было не единственным критерием отбора. Выносливость – вот что было важнее всего.

Гарри Ларсон стоит в комнате медленного вращения

С 1958 по 1968 год мужчины участвовали в различных экспериментах по изучению невесомости, равновесия и морской болезни, которые помогли учёным НАСА лучше понять, как человеческое тело реагирует на внешнюю гравитационную среду. В одном испытании людей привязали к хитроумному приспособлению, которое поворачивали и наклоняли вместе с ними, после чего попросили найти горизонт с одним или обоими закрытыми глазами. В другом эксперименте одного испытуемого заперли в камере и постепенно лишали кислорода. Его просили писать своё имя до тех пор, пока буквы не превратились в каракули. Третьего испытуемого заставляли стоять прямо шесть часов подряд, пока исследователи фотографировали его глаза. Четвёртый участник экспериментов часами ездил на лифте Эмпайр-Стейт-Билдинг вверх и вниз, что было тщетной попыткой вызвать у него тошноту. Пятый должен был взять у себя кровь, вращаясь в центрифуге.

В одном из самых долгих экспериментов четыре участника провели 12 дней подряд внутри вращающейся комнаты шириной 6 метров (скорость составляла 10 оборотов в минуту). Она находилась в движении почти 24 часа в сутки и останавливалась лишь утром, когда нужно было пополнить запасы. На испытуемых, находящихся в помещении, были проведены многочисленные эксперименты, включавшие в себя проверку их когнитивных (испытуемых просили печатать на клавиатуре и открывать замки с кодами) и физических способностей (например, способность метать дротики во время вращения). Каждую ночь мужчины спали головой к центру, «как спицы в колесе».

Джона Закутни опускают в центрифугу

Некоторые из испытуемых приняли участие в полётах в условиях отсутствия гравитации, называемых «рвотными кометами». Других отправили в Новую Шотландию, где они бороздили неспокойные волы Атлантического океана. Глухим участникам эксперимента было всё равно: они не страдали от морской болезни. Они коротали время, играя в карты и наслаждаясь путешествием, в то время как сами исследователи чувствовали себя настолько плохо, что эксперимент пришлось отменить.

Баррон Гулак, один из испытуемых, позже отметил: «Оглядываясь назад, я признаю, что было страшно… Но мы были молоды и жаждали приключений».

Дональд Петерсон готовится к испытанию в центрифуге

В некоторых экспериментах, посвящённых изучению нулевой гравитации, испытуемых проверяли на глазное обратное вращение, которое может возникнуть из-за гравитационного притяжения. Джеральд Джордан описал один из таких полётов.

«Там был врач. Я двигался по направлению назад. В это время лётчик выполнял фигуры высшего пилотажа. Ничего не случилось, конечно же; это было прекрасно».

Глухие испытуемые болтают перед полётом в условиях невесомости

Никого из «Одиннадцати галлодетов» не отправили в космос, однако, благодаря их выносливости и самоотверженности, учёные получили ценную информацию, которая помогла им разгадать тайну сенсорных систем человека и понять, как организм реагирует на экстремальные условия. Эти знания оказались бесценными при подготовке космонавтов к будущим космическим полётам.